Le fondateur de Nikola, Trevor Milton, accusé de fraude en valeurs mobilières

Agence France Presse 

Les procureurs fédéraux ont déposé jeudi des accusations de fraude en valeurs mobilières contre Trevor Milton, l’ancien directeur général de la start-up de véhicules électriques Nikola, l’affaire la plus importante contre un dirigeant d’une entreprise qui a coté ses actions en bourse par le biais d’une fusion.

Un acte d’accusation par le bureau du procureur américain à Manhattan a accusé M. Milton d’avoir induit en erreur les investisseurs – en particulier les investisseurs de détail – au sujet de la technologie pour les véhicules à batterie et à hydrogène qu’il avait espéré fabriquer.

Les procureurs ont déclaré que pendant près d’un an, M. Milton a utilisé les médias sociaux, la télévision et les podcasts pour diffuser « des déclarations fausses et trompeuses concernant le produit et la technologie de Nikola ».

L’une de ces déclarations trompeuses, selon le document d’accusation, concernait le prototype de camion longue distance Nikola One de la société. Le prototype n’a pas fonctionné, contrairement aux déclarations élogieuses de M. Milton à son sujet.

Les procureurs fédéraux et les autorités de réglementation des valeurs mobilières ont commencé à enquêter sur Nikola l’automne dernier, à peu près au moment où une société d’investissement a publié un rapport remettant en question ses produits et certaines des affirmations de M. Milton. 

Cette entreprise, Hindenburg Research, a déclaré que l’entreprise avait publié une vidéo promotionnelle suggérant qu’elle avait un prototype fonctionnel – mais n’a jamais révélé que le camion avançait uniquement parce qu’il dévalait une colline au point mort. M. Milton a démissionné quelques semaines plus tard.

Nikola est devenu public en juin 2020 dans le cadre d’une fusion de 700 millions de dollars avec une société d’acquisition à vocation spéciale, ou SPAC, appelée VectorIQ. Les SAVS sont des sociétés à chèque en blanc qui collectent des fonds auprès d’investisseurs dans l’espoir de trouver une entreprise avec une entreprise existante à acheter.

Nikola est devenu public en juin 2020 dans le cadre d’une fusion de 700 millions de dollars avec une société d’acquisition à vocation spéciale, ou SPAC, appelée VectorIQ. Les SAVS sont des sociétés à chèque en blanc qui collectent des fonds auprès d’investisseurs dans l’espoir de trouver une entreprise avec une entreprise existante à acheter.

Les procureurs fédéraux soutiennent que les investisseurs de détail ont été touchés par la forte baisse de l’action, qui a commencé l’été dernier, mais pas les premiers investisseurs de l’entreprise, y compris M. Milton. Les actions de Nikola se négociaient à environ 14 $ jeudi matin, après avoir chuté de plus de 65 $ au milieu de l’année dernière, un point auquel la société avait une valorisation supérieure à celle de Ford Motor.

Nikola a déclaré dans un communiqué que M. Milton n’avait pas été impliqué dans l’entreprise depuis sa démission en septembre 2020. « Les actions gouvernementales d’aujourd’hui sont contre M. Milton individuellement, et non contre l’entreprise. Nikola a coopéré avec le gouvernement tout au long de son enquête », a déclaré la société.

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